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COMPETENCIA

Concepto usado en Microeconomía y teoría económica.

En economía se dice que existe Competencia cuando diferentes firmas privadas concurren a un Mercado a ofrecer sus productos ante un conjunto de Consumidores que actúan independientemente, y que constituyen la Demanda. El término también se usa, en un sentido más coloquial, para aludir a las otras firmas que compiten por un mercado determinado: se habla así de "la competencia" para designar a los competidores específicos que tiene una firma.

La competencia es esencial a la Economía De Mercado, tanto que puede decirse que ambos términos son, en realidad, inseparables: no existe economía de Mercado sin competencia y la existencia de competencia produce como resultado un tipo de economía que es de mercado, o que se aproxima a ella. No obstante, la competencia que existe en un mercado determinado puede alcanzar diversos grados y clasificarse en diferentes tipos según el grado de control sobre los Precios que pueda tener cada uno de los oferentes y demandantes, la variedad de los Bienes que se comercian y la libertad de entrada para los oferentes (y a veces, los demandantes) potenciales.

En un extremo de la clasificación tenemos la Competencia Perfecta, atomística o pura, que caracteriza a un Mercado perfectamente competitivo. En este caso el número de oferentes es infinito, o prácticamente infinito, para cada uno de los Bienes que se producen, y el número de demandantes también lo es; no existe limitación alguna para la entrada al mercado y, por lo tanto, ninguna de las fuerzas que compiten está en condiciones de determinar los Precios a los que se llega en el mismo; tampoco hay Economías de Escala significativas, de modo que ningún vendedor puede crecer para dominar o controlar el mercado. Este Modelo abstracto puede generalizarse a toda la economía, para demostrar la Interdependencia de los mercados parciales existentes y la movilidad de los diferentes Factores Productivos.

La Competencia Perfecta, como se apreciará, no es entonces la descripción de algún Mercado empíricamente existente sino un Modelo Económico a través del cual puede entenderse el funcionamiento de una Economía De Mercado, donde el Precio de cada Bien o servicio queda determinado por la mutua influencia de la Oferta y la Demanda, sin control externo alguno y sin que los actores que concurran al mercado puedan influenciar el resultado que se alcanza a través de infinitas transacciones particulares. Este Modelo, que resultó básico para el nacimiento de la Ciencia Económica como tal, tiene una inmensa Utilidad aún hoy, pues actúa como una construcción intelectual a la cual se aproximan, en el límite, las situaciones de la realidad. Como Modelo abstracto, por lo tanto, la competencia perfecta tiene la misma Utilidad y Valor que los modelos que elaboran otras ciencias en la comprensión de los fenómenos de la naturaleza.

Para referirse a las situaciones que se encuentran en la práctica, y que se alejan por cierto de la Competencia Perfecta, los economistas suelen hablar de competencia imperfecta. Este concepto abarca una multitud de situaciones diferentes que van desde las que se aproximan a la Competencia pura hasta las que se acercan a la ausencia total de competencia. En la práctica siempre es posible encontrar que algunos oferentes o demandantes poseen mayor poder que otros para la fijación de los Precios, que aparecen Economías de Escala o que existen restricciones directas o indirectas que limitan el acceso del Mercado a nuevos competidores. A pesar de que la competencia imperfecta resulta de gran Interés para la Ciencia Económica, pues se trata de la situación que efectivamente se encuentra en la vida real, su estudio no ha reportado mayores conclusiones de Interés: no es posible construir una teoría general para cada una de las posibles situaciones que se presenten en la práctica y, en la mayoría de los casos, el Modelo de competencia perfecta o el estudio de los Monopolios ofrecen resultados que pueden extrapolarse de algún modo a las situaciones intermedias.

Cuando existen muchos vendedores que, aunque producen unos sustitutos próximos, no pueden considerarse como sustitutos perfectos -debido a la diferenciación de productos por medio de la Publicidad, las marcas comerciales y pequeños detalles en su acabado o presentación- nos hallamos ante la que se denomina competencia monopolística. En este caso, aunque cada Producto específico pueda considerarse monopolizado por una determinada firma, los mercados suelen actuar como si en ellos hubiese Competencia Perfecta, especialmente si no existen dificultades para que nuevas firmas puedan entrar a competir y las diferencias entre los productos no son muy significativas para el Consumidor.

Cuando muy pocos vendedores controlan un mercado y es posible, para cada una de las firmas, conocer anticipadamente con cierta aproximación la conducta de las restantes, nos hallamos ante una situación de Oligopolio que, en principio se aleja bastante de la competencia perfecta. Lo mismo ocurre cuando el mercado está dominado por unos pocos compradores de importancia; en este caso se habla de Oligopsonio. En ambas situaciones son frecuentes los acuerdos entre las pocas firmas que compran o que venden, existiendo entonces la posibilidad de que surjan Precios muy alejados de los que provendrían de una situación de Competencia Perfecta. Por último, en el límite, están las situaciones de Monopolio o de Monopsonio, en las cuales un sólo oferente o un solo demandante, respectivamente, actúa en el Mercado.

La competencia, en cualquiera de sus formas, significa que las empresas rivalizan entre sí por la preferencia de los Consumidores. Ello las estimula a ofrecer los mejores productos posibles al menor Precio, de modo de lograr unas ventas que, en definitiva, resultan la fuente de Ingreso de la cual provienen las Ganancias. Cada Empresa, por lo tanto, está obligada a ser lo más eficiente posible, porque debe satisfacer a los Consumidores y obtener a la vez un Beneficio. De esta presión de fuerzas diferentes se deriva, en última instancia, el efecto beneficioso de la Competencia, pues ella obliga a las empresas a situarse en la frontera de la Eficiencia para subsistir y ampliar su participación en el mercado. De otro modo lo que ocurre es que la Empresa quiebra, o se ve obligada a modificar sus actividades, pues al perder la lucha frente a sus competidores se ve imposibilitada de obtener los Ingresos que necesita.

La competencia expresa, por lo tanto, la soberanía del Consumidor: le otorga a éste el poder de decidir por cuales productos está dispuesto a pagar. Los productos poco atractivos, los métodos caros de producción y la combinación ineficiente de factores tienden a desaparecer del mercado, siendo sustituidos por nuevos productos y procedimientos. Por ello la competencia acelera el progreso tecnológico y resulta una forma de descubrir los productos más deseados por el público y las escalas y los costes de producción mínimos.

En inglés competition.

Ver Economías De Escala; Mercado; Monopolio; Monopsonio; Oligopolio; Oligopsonio; Precio.

Consulta sección Microeconomía